Лібералізм – це суспільний рух і соціально-політичне вчення, основою якого є цінність свободи людини зі всіх сферах життя суспільства (духовної, економічної, політичної і т.д.).

Історично ідеї лібералізму були пов’язані зі ставленням людей до власності, яка визначала їх соціальне становище і обсяг отримання ними можливих соціальних благ.

Найперші ідеї, в яких проявився лібералізм – це думки діячів Античності. Перш за все, вчення Сократа про справедливій державі. Пізніше римські стоїки розвинули ідею про універсальну природу людини і сформулювали постулати про внутрішню духовну свободу людини і природному праві.

Ці думки привернули особливу увагу філософів 17-18 ст. Погляди Декарта, Спінози і Мілтона на сутність людини як раціональне і соціально істота, на державу, релігію і право стали ідейною основою для подальшого розвитку європейського лібералізму.

Важливе протягом, яке вплинуло на більш чітке формулювання постулатів і ідей, які ніс лібералізм, – це протестантсько-реформаторський рух. Його представники виступали з вимогами надання всім людям права вільного віросповідання. В цей період вплив релігії стало слабшати.

В умовах розвитку капіталістичного виробництва і розквіту наукових знань, феодальні відносини в Англії і Франції почали швидко руйнуватися. Привілеї аристократії стали більш обмеженими, поступово формувався новий суспільний клас – буржуазія. Все це призвело до складання нової ідеології, якої була властива своя система цінностей. Вони і втілилися в плині, яке стало називатися «лібералізм».

Цей час характеризувався тим, що мислителі побачили головну загрозу свободі людини в особі держави. Політичним кредом лібералізму стали такі принципи, як необхідність конституційного правління, заснованого на поділі влади на виконавчу, законодавчу і судову; дотримання невід’ємних прав людини на свободу віросповідання, слова, об’єднання в організації політичного характеру.

Свобода розумілася не як абсолютна, а як можливість вільно мислити, вибирати релігію, виражати особисті погляди, об’єднуватися в партії, займатися торгівлею, вибирати правителів і форму держустрою.

Сам термін з’явився після того, як вперше в Іспанії в 1812 році лібералами назвали об’єднанню людей, які готували текст конституції.

В Європі класичний лібералізм зв’язаний з ідеями англійських політекономії, що розвивали думку про те, що економіка повинна бути вільною від втручання держави. Як напрямок філософської думки, лібералізм виступав за розвиток індивідуальної ініціативи. В економічному аспекті його ідеї обгрунтовували необхідність розвитку вільної торгівлі, ціноутворення, оплати праці, які за умови поєднання між собою повинні були стимулювати конкуренцію між окремими товаровиробниками на ринку.

Лібералізм – це не просто інтелектуальна течія. Багато в чому його було б правильніше назвати економічної, соціологічної та філософської доктриною.

За уявленнями Руссо і Локка, людина має природним правом на свободу, яку має захищати держава. Прихильниками цих поглядів були Юм, Кант, Франклін, Джефферсон, Кондорсе, Монтеск’є та інші. Ці ідеї знайшли відображення в Декларації незалежності США 1776 року, Декларації прав людини 1789 і в Загальній декларації прав людини.

Лібералізм і неолібералізм тісно пов’язані своїми ключовими положеннями. Останній розвивав ідеї в політичній економії і філософії з 1930-х років.